Comment les protolabs jouent un rôle crucial dans la bataille de COVID-19

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Le premier trimestre de Proto Labs Inc. a été extraordinaire pour le fournisseur de services de fabrication numérique basé sur le commerce électronique. Alors que ses ventes totales dominées par le commerce électronique ont augmenté de 1,5 % pour atteindre 115,1 millions de dollars, l’entreprise a réalisé des gains importants dans d’autres domaines essentiels à sa croissance future, a déclaré Vicki Holt, présidente et directrice générale.

Les fabricants apprennent assez rapidement que le commerce électronique peut être très efficace et très performant.

VictoriaHolt-ProtoLabs

Vicki Holt, PDG, Proto Labs Inc.

Le fabricant de Maple Plain, dans le Minnesota, a joué un rôle essentiel dans la production de pièces pour l’équipement médical utilisé pour traiter les patients atteints de COVID-19. Il a montré à quel point son modèle commercial est vital pour la fabrication et les chaînes d’approvisionnement – et particulièrement en cette période de perturbation majeure du marché, a déclaré M. Holt lors d’un appel aux résultats du premier trimestre hier, selon une transcription de Seeking Alpha.

« Notre modèle de fabrication numérique par commerce électronique est particulièrement bien placé pour aider les innovateurs à mettre rapidement leurs inventions entre les mains des médecins et des infirmières, ou pour répondre aux défis de la chaîne d’approvisionnement qui doivent être surmontés pour répondre aux besoins de la communauté médicale », a déclaré M. Holt. « Nous produisons très rapidement des pièces critiques qui ont permis à nos clients de faire parvenir rapidement des produits sur le front pour aider à combattre ce virus ».

« Cette pandémie », a-t-elle ajouté, « va accélérer la numérisation de la fabrication et l’ouverture et la préférence que les fabricants ont pour le commerce électronique ».

Équipe de réponse aux clients pour COVID-19

Protolabs a lancé au premier trimestre une « équipe de réponse à la clientèle » COVID-19 avec des professionnels de la vente et de l’ingénierie spécialisés pour aider les clients à concevoir et à commander des produits, et elle a déjà traité des commandes de plus de 150 entreprises pour plus de 4 millions de pièces avec des applications COVID-19, a déclaré M. Holt.

Parmi ces commandes figuraient des milliers de bandeaux d’écran facial moulés par injection pour les travailleurs médicaux de première ligne, des composants utilisés dans la production de ventilateurs et des pièces usinées pour un nouveau prototype de ventilateur conçu par un spécialiste des soins de santé de l’université du Minnesota. Ce prototype a récemment reçu l’approbation du gouvernement, « et nous travaillons maintenant sur une solution de production », a déclaré M. Holt.

D’autres projets liés à COVID ont inclus des pièces Protolabs produites pour NeuMoDX Molecular Systems pour un système de diagnostic conçu pour la détection du coronavirus. En Europe, Protolabs a travaillé avec le constructeur automobile Mercedes-AMG et l’University College London pour « développer des outils moulés par injection en trois jours afin de produire des milliers de pièces essentielles pour de nouveaux appareils respiratoires », a déclaré M. Holt.

Protolabs, qui possède des installations de fabrication aux États-Unis, en Europe et au Japon, vend à des clients du monde entier plusieurs types de fabrication sur mesure que les clients peuvent commander en ligne sur Protolabs.com. Protolabs affirme qu’elle produit des pièces et des assemblages personnalisés en un jour seulement grâce à des procédés automatisés d’impression 3D, d’usinage CNC, de fabrication de tôles et de moulage par injection. La CNC, ou commande numérique par ordinateur, est un processus par lequel des outils d’usinage ou de fraisage fonctionnent par programmation informatique. L’approche numérique de la fabrication de l’entreprise « permet d’accélérer le délai de mise sur le marché, de réduire les coûts de développement et de production et de minimiser les risques tout au long du cycle de vie du produit », explique une porte-parole.

Faire face à l’incertitude du marché à l’avenir

Protolabs, qui réalise couramment environ 29% de ses ventes sur le marché des dispositifs médicaux, a connu une baisse de la demande au cours du trimestre sur d’autres marchés manufacturiers, notamment celui de l’automobile et des machines industrielles. « Le résultat net est que nos prévisions de revenus pour avril seront en baisse à un chiffre par rapport à avril 2019 », a déclaré M. Holt. « Le reste du deuxième trimestre et le reste de l’année restent très incertains pour la plupart des entreprises et cela est particulièrement vrai en raison de la nature de nos activités, qui sont basées sur la demande ».

Mais Mme Holt a déclaré qu’elle s’attendait à ce que l’effet à long terme de la pandémie contribue à souligner l’importance du commerce électronique et des services de fabrication numérique à la demande pour renforcer la production manufacturière et les chaînes d’approvisionnement.

« Cette pandémie et notre réponse ont été très, très visibles dans les médias sociaux », a-t-elle déclaré, ajoutant : « Je crois qu’en raison de cette crise, les fabricants examinent vraiment leurs chaînes d’approvisionnement. Ils essaient de mettre en place des mesures qui améliorent leur flexibilité et de s’occuper des longues chaînes d’approvisionnement qui sont à haut risque. Nous pouvons les aider. Et je pense que la visibilité que nous avons obtenue dans cette pandémie aide vraiment les fabricants à comprendre le rôle que nous pouvons jouer alors qu’ils s’efforcent de résoudre ces problèmes dans leur entreprise ».

Le commerce électronique peut être très efficace et performant

« Historiquement », a déclaré M. Holt, « les fabricants ont été un peu plus hésitants dans le monde du B2B à faire des affaires par le biais du commerce électronique ». Mais ils apprennent assez vite, a-t-elle ajouté, que « le commerce électronique peut être très efficace et très performant ».

De plus, la réponse de Protolabs à la crise a consisté en une augmentation de sa fabrication axée sur la production de pièces finales utilisées dans les produits finis, par opposition à son marché traditionnel de développement de prototypes pour ses clients. « La visibilité de cette pandémie aide vraiment les gens à réaliser que nous sommes bien plus que de simples prototypes », a déclaré M. Holt. « Nous faisons aussi beaucoup d’approches de très haute qualité et à rotation rapide pour les pièces de production ».

« Nous sommes convaincus que notre modèle commercial de fabrication numérique de commerce électronique », a-t-elle ajouté, « prospérera à mesure que l’industrie manufacturière s’adaptera à cette pandémie ».

Protolabs est une entreprise essentielle dont environ 90 % du personnel non manufacturier travaille à domicile. Pour ses employés de fabrication, « nous continuons à surveiller et à suivre les directives du CDC et de l’Organisation mondiale de la santé », a déclaré M. Holt. « Pour assurer la santé et la sécurité de nos employés, nous avons rapidement mis en place une nouvelle procédure standard de nettoyage et d’assainissement dans toutes nos installations de fabrication. Nous avons également mis en place de nouvelles procédures de changement d’équipe pour minimiser l’interaction avec les employés et avons modifié l’agencement des postes de travail des employés afin de créer une distance sociale ».

Pour le premier trimestre qui s’est achevé le 31 mars, Protolabs a fait état :

  • Les recettes totales ont augmenté de 1,5 % d’une année sur l’autre pour atteindre 115,11 millions de dollars ;
  • La marge brute a diminué de 1,2 %, passant de 51,9 % à 58,1 millions de dollars, ce qui a permis d’atteindre une marge brute de 50,5 % ;
  • Le revenu net a diminué de 9,8 %, à 13,98 millions de dollars.

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